Penang, y en concreto, George Town, es el destino más popular de Malasia. Llegábamos desde la curiosa Ipoh con muchas expectativas, puesto que habíamos leído montones de artículos poniendo este destino por las nubes. ¡Con razón! Para nuestra sorpresa, lo que en teoría sería una parada de unos días se convirtió en una experiencia inolvidable de dos semanas y media en octubre de 2017.

¿QUÉ ES PENANG Y DÓNDE SE ENCUENTRA?

Penang es un estado ubicado al noroeste de Malasia conformado por la isla del Estrecho de Malacca que lleva el mismo nombre y tres distritos más en la península. En este artículo todo hace referencia a la isla de Penang, que es lo más atractivo de la visita. Su nombre oficial es Pulau Pinang (pulau significa literalmente en malayo “isla”).

La capital y ciudad más importante de la región se encuentra en la isla y es George Town. No, no nos referimos a ninguna de las 20 localidades con nombre idéntico que hay en los Estados Unidos, ni a la universidad católica homónima de Washington, sino al punto de encuentro del arte urbano, la cultura Peranakan y  la comida callejera más fabulosa de Malasia.

Penang

Arte de la cultura peranakan

CÓMO LLEGAR

El aeropuerto de Penang es uno de los más relevantes de Malasia e idóneo si vienes directo desde Kuala Lumpur o las Islas Perhentian. También tiene algunas conexiones internacionales. Si se reserva con antelación puede salir muy barato, especialmente con AirAsia. Desde el aeropuerto se puede llegar a George Town con autobús urbano en aproximadamente 1 hora.

Hay una terminal portuaria en George Town (lado insular) y otra en Butterworth (lado peninsular), así como un ferry que cruza el estrecho entre ambas. A George Town se puede llegar directamente en barco desde Langkawi.

Por carretera hay tres maneras de llegar hasta la isla:

  1. Ir hasta Butterworth en autobús y de ahí cruzar el estrecho. Desde la terminal de ferry de George Town se puede llegar hasta el centro andando o bien en autobús urbano (¡gratis!). Esta es la opción más económica y la que escogimos nosotros, que veníamos desde Ipoh. Hay conexiones desde cualquier punto peninsular y no es necesario comprar los billetes con antelación.
  2. La mayoría de autobuses públicos que paran en Butterworth continúan su trayecto hasta Sungai Nibong, cruzando el Penang Bridge. Esta pequeña localidad se encuentra a 10 km al sur de George Town, a donde se puede llegar en autobús urbano en 30-45 minutos según el tráfico. Esta opción no la recomendamos a no ser que tengas el alojamiento cerca o vayas al aeropuerto, que se encuentra más al sur.
  3. La opción más rápida (a no ser que estés en Langkawi), ideal si te aprieta el tiempo, es ir en van o minibús. Son algo más caros que los públicos pero tienen la ventaja de que te llevan directamente de alojamiento a alojamiento. Hay montones de agencias que ofrecen este servicio. Recomendamos comparar 3 o 4 antes de tomar una decisión.

En tren se puede llegar de forma parecida a la primera en autobús, ya que Butterworth dispone de ambos medios y además están muy cerca uno de otro.

DÓNDE ALOJARSE

Nuestra intención, de entrada, era alojarnos en el centro de George Town y ya si eso más adelante irnos a otro barrio o incluso a otra localidad de la isla, pero la guesthouse en la que estuvimos fue tan mágica que decidimos no buscar más. Después descubrimos que el centro de la capital es ideal como punto de partida para ir a ver cualquier rincón de la isla en transporte público.

El nombre del hostal es 100 Cintra Street y tiene una ubicación perfecta: entre las calles Chulia y Kimberley, la primera es la calle principal de Chinatown, y la segunda es muy concurrida por los locales especialmente por las noches ya que se celebra diariamente un mercado nocturno de comida. El estilo del edificio conserva ese aire victoriano que tenía George Town en la época en que Malasia era colonia británica. Esto se repite por toda la ciudad, siendo muchas de estas casas objeto de fotografía y museo en vivo de la época.

Por ello, dado que la vidilla de George Town está en su centro, recomendamos alojarse por la zona; olvidaos de la playa por ahora. En nuestro caso, estuvimos tan cómodos que eso nos impidió irnos durante 16 días, a pesar de que nuestro plan inicial era no estar más de 3 o 4.

Penang

Una de las casas típicas de Penang

Había días que simplemente nos apetecía quedarnos en las zonas comunes a confraternizar con otros viajeros e incluso los dueños. Hicimos buenos amigos y compartimos grandes ratos y escapadas juntos. Todo muy chilling. Si vais, ¡saludad de nuestra parte!

CÓMO MOVERSE

El centro de George Town no es muy grande así que puede recorrerse a pie perfectamente. Hay principalmente tres barrios: Chinatown, Little India y el barrio marítimo. Tu mayor enemigo puede ser el calor sofocante o las tormentas tropicales que te sorprenden cuando menos te lo esperas. Según las noticias, los últimos meses ha habido varias inundaciones en Penang. 🙁

Volviendo al transporte, por suerte para el local y también para el turista el ayuntamiento ha puesto en marcha desde hace unos años un servicio de autobús gratuito que recorre el centro de George Town, en una ruta circular que empieza y termina en la estación de ferry y pasa también por la estación de autobuses urbanos (KOMTAR). El autobús lleva la inscripción CAT Free Shuttle.

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Fuente: Penang Travel Tips

Por lo que respecta a las afueras de George Town y al resto de la isla, desde la terminal KOMTAR salen autobuses con múltiples direcciones. La compañía que realiza el servicio se llama Rapid Penang. El precio del billete es proporcional a la distancia recorrida con un máximo de 2,70 RM (a Octubre de 2017). Puedes consultar tu ruta y tarifa en la web oficial.

QUÉ VER Y HACER EN EL CENTRO DE GEORGE TOWN

Como hemos comentado, el centro de George Town es pequeño pero eso no quiere decir que no haya cosas por ver. A continuación enumeramos la lista de atractivos que vimos, incluyendo alguno que nos faltó.

PENANG STREET ART 

El buque insignia de George Town. En 2012, a un tal Ernest Zacharevic, artista lituano, se le ocurrió la brillante idea de tunear la ciudad con arte callejero rompedor. Y vaya si le salió bien. Desde entonces se ha convertido en el punto turístico más importante de toda Malasia.

Su proyecto se basa en esculturas 3D donde se incita el espectador a completarlas con su presencia, dando al turista un souvenir único. Estas obras están repartidas por todo el centro y suelen hacer referencia a la vida local.

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Echando una partidilla

CHINATOWN

El atractivo de Chinatown, como en la mayoría de ciudades, es el barrio en si, que en George Town además está dentro de la George Town UNESCO World Heritage Site. Hay cuatro calles principales:

1. Chulia Street: una de las calles más antiguas de George Town. Data de finales del siglo XVIII, poco después de la fundación de la ciudad. Antiguos negocios se han convertido en la actualidad en alojamientos asequibles a los bolsillos del mochilero. Por la noche hay un mercado nocturno de comida muy popular entre turistas y locales además de mucho ambiente fiestero.

2. Campbell Street: es el rincón elegido por los lugareños para ir a comprar ropa, zapatos y relojes. Destaca por sus numerosas tiendas de joyas típicamente chinas.

3. Kimberley Street: hay mucho tráfico tanto de día como de noche. De noche además se mezclan locales y algún turista curioso en el mercado nocturno. En nuestra opinión, el mejor de George Town, ya nos conocían.

4. Love Lane: estrecho callejón lleno de guesthouses asequibles que conecta con Chulia Street. Muy famoso por ser la zona de ambiente nocturno más popular de George Town. Antiguamente había varios burdeles en la calle, motivo por el que se cree que quedó este nombre.

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Tampoco faltan los templos, claro

ARMENIAN STREET

Una de las calles más bonitas de George Town, también localizada en la zona patrimonial, renombrada poco después de la independencia de Armenia sobre la Unión Soviética. Originalmente era el barrio armenio pero con el tiempo se ha convertido en el área más multicultural de George Town.

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Una de las muchas exposiciones que vimos

Actualmente es muy popular entre los turistas por hospedar la obra de arte más famosa de Zacharevic, Children On A Bicycle, además de casas-museo y tiendas de antigüedades. Al final de la calle se encuentra el Armenian Park, un pequeño parque donde a menudo pueden presenciarse espectáculos amateur de baile o interpretación.

HIN BUS DEPOT

Por fuera pensarás que es un edificio en ruinas. Y lo fue. Esta antigua estación de autobuses ha sido reconvertida en un centro de arte moderno único: exposiciones, conciertos de música al aire libre por amateurs y profesionales, danzas, bailes contemporáneos, venta de ropa de segunda mano, dibujos hechos a mano, postales, puestos de comida… A nosotros nos dejó maravillados; es el sitio ideal para pasar una tarde cualquiera. No es sólo las obras que se hacen, sino todo el espacio en si.

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Hin Bus Depot

Si tu visita a George Town cae en domingo, hay mucha más gente de la habitual: no puedes perderte el pop-up market de productos artesanos y comida, con música zen de fondo. Los martes además proyectan películas y documentales, algo que no llegamos a ver.

LITTLE INDIA

Por los colores y la música folclórica, enseguida verás donde te encuentras. El atractivo principal de Little India es el mercado que se celebra a diario de comida y ropa, donde puedes ver mezclados los locales haciendo sus compras y los turistas llenando sus cámaras de recuerdos. La zona de Little India también se encuentra en la Heritage Site.

WONDERFOOD MUSEUM

Visita no obligatoria si se dispone de poco tiempo pero sí recomendada (al menos por nosotros :P). Es un museo dedicado a la comida, donde se hace una introducción a la cultura gastronómica local. Por ejemplo, aprendimos que los malayos comen ni más ni menos que 6 veces al día. Y evidentemente la base es el arroz y los noodles, aunque nos hemos dado cuenta de que hay tantos platos como días del año.

Lo que hace divertido al museo es que puedes ver una representación de los platos más famosos a gran escala. En el sentido que podrías meterte dentro del plato, básicamente. El personal además se ofrece a hacerte las fotos para que seas la envidia de la familia y los amigos.

Todo esto combinado con lecciones de nutrición y consejos muy útiles para mantener una dieta sana y equilibrada. ¿Quién dice que aprender no es divertido si se enseña bien?

MASJID KAPITAN KELING

Al final de Chulia Street, limitando con Little India, se alza imponente la mezquita principal de George Town, construida a principios del siglo XIX por comerciantes indios musulmanes. El aspecto actual de la mezquita es fruto de la reforma de 1930, donde no se rediseñó nada sino que se ensanchó, siguiendo su tradición.

ST GEORGE’S CHURCH

Curiosamente ubicada muy cerca de la mezquita, es la iglesia anglicana más antigua de todo el sudeste asiático. En la arquitectura se notan las influencias anglosajonas al ser George Town un antiguo emplazamiento británico. Este año 2018 se cumplen 200 años de su construcción.

QUEEN VICTORIA MEMORIAL CLOCK TOWER

Sabemos de sobras la obsesión que tienen los ingleses con el tiempo. La construcción de esta torre fue ordenada a finales del siglo XIX por un millonario local para conmemorar el Queen Victoria’s Diamond Jubilee. Sus 60 pies de altura (unos 20 metros) representan cada uno de los años de su reinado.

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Reloj británico

PERANAKAN MANSION

Es una de las muchas casas-museo que puedes encontrar por toda la ciudad. Esta mansión data del siglo XIX y rinde culto al patrimonio Peranakan. En ella puedes ver miles de antigüedades Peranakan, entre ellas los típicos vestidos y las decoraciones de interior.

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Una mansión Peranakan

Los primeros Peranakan se remontan al siglo XV. Son los hijos de los matrimonios entre los comerciantes chinos y las mujeres locales. Este enlace a menudo era conocido como Baba-Nyonya: “baba” en chino significa “padre” y “nyonya” viene del portugués “donnha” y significa “señora”. Con el tiempo, los Peranakan adoptarían las costumbres locales.

CHEW JETTY

En el barrio marítimo no solo hay una terminal de ferry. Este emplazamiento es historia viva de Penang, siendo actualmente una calle repleta de casas flotantes en las que se celebra un mercado al aire libre de bisutería y complementos. El paseo lleva hasta un pequeño puerto de barcas locales desde pueden sacarse buenas instantáneas.

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Chew Jetty

UPSIDE DOWN MUSEUM

¡Como en Stranger Things! ¿Algún fan por la sala? Aunque no va de eso…

Igual que el museo de la comida, este sólo lo recomendamos si tenéis tiempo. Vale la pena por las fotos y videos que puedes sacar (muy graciosos) más que por lo que llegas a ver. Tal como el nombre indica, es un “museo al revés”.

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Cómo se pusieron las cosas en Penang

Lo bueno es que el personal se encarga de hacer las fotos con tu cámara o móvil, pero lo malo es que te meten mucha prisa porque suele haber mucha gente y los espacios son reducidos. Así que no da mucho tiempo para disfrutarlo. Pero una vez en casa, os aseguramos que es muy divertido de rememorar.

EN LAS AFUERAS

Penang no es solo George Town. Hay varias excursiones ideales para hacer en un día.

KEK LOK SI + PENANG HILL

También conocido como el Templo de la Felicidad Suprema, el Kek Lok Si es el templo más grande de todo el sudeste asiático, datando de finales del siglo XIX. Se dice que su ubicación es óptima puesto que tiene todo el feng shui que necesita un templo. Esto lo convierte en un destino muy popular para monjes y taoístas en busca de la inmortalidad.

Penang

Descendiendo del Kek Lok Si

El punto más alto de Penang se eleva hasta los 833m, desde donde se obtienen unas vistas impresionantes de toda la isla, especialmente la ciudad de George Town y el propio Kek Lok Si. Hay un funicular que funciona durante el día para hacer el recorrido tanto de ida como de vuelta. Los más atrevidos podéis intentar andar pero son más de 2h. ¡El funicular impresiona mucho!

Ambos atractivos pueden combinarse en un día puesto que la línea de autobús es la misma. Nuestro recomendación es ir primero al Kek Lok Si que está más lejos, sobre el mediodía, y de vuelta parar en Penang Hill para ver el atardecer.

Penang

Vistas desde Penang Hill

PARQUE NACIONAL + MONKEY BEACH

Esta excursión no la hicimos pero es muy popular, así que la mencionamos por si acaso. Nos han hablado tanto bien como mal de ella.

El Parque Nacional (Taman Negara en malayo) de Penang está en el extremo noroeste de la isla y se puede llegar en transporte público. Puede visitarse el parque y volver o, para los más aventureros, es posible adentrarse en un trekking de aproximadamente 1h30 que termina en Monkey Beach. Para volver de la playa se puede andar otra hora y media o bien alquilar una barca hasta el parque.

BATU FERRINGHI + TANJUNG BUNGAH

La misma línea de autobús que lleva al Parque Nacional hace parada primero en Tanjung Bungah y después en Batu Ferringhi. Si quieres ir un día a la playa (pues George Town carece de ella) recomendamos esta excursión, aunque nosotros la hicimos en temporada baja y todo tenía aspecto de dejado y abandonado. Quizás en temporada alta tiene otra cara. Los martes además hay un mercado nocturno en Tanjung Bungah.

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Batu Ferringhi, no en sus mejores días

AVATAR SECRET GARDEN

A medio camino entre George Town y  Tanjung Bungah (se puede llegar en transporte público) hay unos jardines que se han hecho populares entre el turista local los últimos años. No es que tengan la licencia de Avatar ni nada, simplemente recuerdan al mundo fantástico de la película. Nosotros fuimos para ver el atardecer en una pequeña playa que hay al lado y nos quedamos para ver la encendida de luces, que no es hasta las 20h, pero os podemos asegurar que vale la pena. Puedes hacer tiempo comiendo en el food centre o simplemente paseando para comparar después las fotos de día y de noche.

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El jardín secreto de Avatar

DE COMPRAS

Para los amantes de las compras o simplemente para refugiarte del calor o de la lluvia, cerca del centro, al lado de la terminal KOMTAR, podéis visitar los centros comerciales Prangin y 1st Avenue (están uno junto al otro), donde hay combinados comercios locales y marcas internacionales. También hay agencias de viaje a precios competitivos y cajeros automáticos de varios bancos (ninguno de ellos cobra comisión en Malasia).

Pero el que más nos gustó es el Gurney Paragon. Este lo recomendamos sólo si tenéis tiempo, está en los afueras de George Town (dirección Tanjung Bungah, se puede llegar en el mismo autobús). Es el más completo pues además de las marcas internaciones de ropa y complemetos tiene puestos de comida y unos cines.

UNOS APUNTES…

Hay muchos eventos especiales en George Town y alrededores: conciertos, exposiciones, galerías temporales, etc. Gran parte de ellos son gratuitos. Para enterarse de qué, cuándo y dónde, lo mejor es coger el semanario gratuito, el Penang Free Sheet. Lo puedes encontrar en muchos restaurantes, guesthouses y museos.

Cada martes, jueves y sábado, la Oficina de Turismo de Penang pone a disposición del turista un tour gratuito por la ciudad. Tienes que registrarte el mismo día a partir de las 10 y dura de 10:30 a 12. Nosotros lo probamos y, sin quedar maravillados, creemos que fue una buena manera de ver la ciudad con otros ojos.

PARA ACABAR

George Town, Penang, Malasia.

Has sido nuestra segunda casa en el otro lado del mundo. Hemos estado dos semanas aquí, con días de un sol incansable y noches ruidosas. Hemos hecho de nuestro hostal un hogar, donde hemos hecho amigos, conocido interesantes trotamundos, compartido historias y hasta política.

Han sido días de vivir, de saber que hemos encontrado un nuevo lugar en el mundo al que siempre vamos a querer volver. George Town es una ciudad preciosa, llena de arte, de autenticidad, de mercadillos en la calle, de buenas personas, de amabilidad.

Es complicado querer explicar todo lo que hay aquí. Ojalá se mantenga así mucho tiempo, con el equilibrio justo de turistas y locales. George Town, eres nuestra.